ITS Education Asia, una alternativa a la formación escolar convencional

Priscila Zigunovas
13/07/17
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Quick take: Esta escuela en Hong Kong ha creado un modelo único para ofrecer un aprendizaje en línea flexible y en tiempo real. Sus mejores prácticas hacen posible enseñar a los estudiantes desde lugares remotos.

Hong Kong

En Hong Kong, un maestro ha desarrollado un modelo de escuela enfocado en el éxito de los estudiantes. Su enfoque de aprendizaje en línea ofrece clases en tiempo real para los alumnos locales e internacionales.

En la gran mayoría de las escuelas, el modelo de aprendizaje mantiene la línea de lo que era hace ciento cincuenta años, es decir, niños que ven al maestro ubicado al frente del aula de clase. Para la mayoría de ellos, el aprendizaje consiste en eso. Sin embargo, para ITS Education Asia la educación debe ser compatible con la vida moderna, y cientos de estudiantes de Hong Kong y el Sudeste de Asia, China, Medio Oriente y África del Este estudian en un ambiente de aprendizaje flexible a través de clases en tiempo real.

“Al emplear correctamente el potencial del aprendizaje en línea, podremos adaptar la educación a la vida moderna y a la manera en que los niños de hoy la experimentan. El modelo de ITS nos brinda una mayor capacidad de ajuste a las actividades de la generación actual de aprendices y a sus necesidades de preparación de cara al futuro usando tecnología, liderazgo, colaboración y redes sociales”, afirmó Danny Harrington, cofundador de la institución. “No podemos escapar a estas realidades, tenemos que aceptarlas y buscar la manera de educar a la gente de forma efectiva sin atarla en su camino al futuro”.

“No podemos escapar a estas realidades, tenemos que aceptarlas y buscar la manera de educar a la gente de forma efectiva sin atarla en su camino al futuro”.

La búsqueda de un nuevo camino

Harrington estuvo en Hong Kong en 1997, donde trabajaba como maestro de geografía de un pequeño grupo de clase. Luego de algunos años, se dio cuenta de que algo le faltaba al panorama educativo de esta ciudad.

“En Hong Kong existían solo dos tipos de educación que funcionaban. El primero era la escuela convencional, el tipo de escuela que conseguimos en cualquier parte del mundo y donde el profesor está al frente de una clase de 30 a 40 estudiantes y se ciñe al currículo, todo muy rígido y tradicional”, dijo. “El segundo tipo de educación contemplaba tutores privados y escuelas privadas como aquella en la que trabajaba. Sin embargo, éstas no son escuelas de tiempo completo y solo complementan la educación de los niños en las escuelas convencionales”.

Durante sus conversaciones con otros maestros, Harrington descubrió que todos estaban de acuerdo con su visión. “Nos preguntábamos por el destino de aquellas personas que no podían acceder a una buena educación en una escuela convencional, o por el hecho de que la mayoría de los niños no alcanzaban el máximo de su potencial en esas escuelas. Así, la idea de ITS es producto de la necesidad de crear más opciones para los aprendices en Hong Kong, de manera que estos pudieran encontrar alternativas para continuar con su aprendizaje, con su escolaridad, que se adaptaran más a sus necesidades individuales y que además les permitieran adquirir todas las calificaciones necesarias para continuar con su educación universitaria o profesional o simplemente ingresar en el mercado laboral”. En 2005, Harrington y un colega de nombre Gary Hadler crearon ITS Education Asia con el fin de llenar ese vacío.

ITS Education Asia en Hong Kong. Foto AFP Isaac Lawrence.
ITS Education Asia en Hong Kong. Foto AFP Isaac Lawrence.

Un modelo innovador de aprendizaje en línea

ITS inició como una escuela física en Hong Kong. En 2009, se abrió una segunda escuela y en 2012 los fundadores comenzaron a pensar en el siguiente paso. “Se nos vino a la mente la educación en línea y encontramos que se había producido un salto hacia los sistemas de gestión de aprendizaje y aulas virtuales que estaban poniéndose a disposición, haciéndose más accesibles para instituciones pequeñas”, explicó Harrington.

En ese momento, en lugar de construir más escuelas físicas, ITS decidió dar acceso a sus escuelas existentes a todo aquel con una conexión a Internet. “Ese fue el enfoque que establecimos y de allí viene nuestro modelo en línea. Existen muy pocas instituciones que impartan clases en tiempo real y donde los profesores y los estudiantes estén conectados de la misma forma en que lo harían si estuvieran en cualquier clase desde cualquier escuela”, agregó.

Teniendo en cuenta ese enfoque, ITS terminó escogiendo un modelo de bajo margen de ganancias. “Es por eso que nadie más lo hace, pero pensamos que es lo más valioso, lo de más alta calidad y sentimos que era el próximo movimiento natural para nosotros”, explicó Harrington. “Tenemos tal dimensión al ser una organización educativa seria, a diferencia de muchas otras opciones en línea, que los estudiantes obtienen un verdadero nivel de evaluación, de entendimiento y de flexibilidad en una sola opción. La mayoría de las veces, cuando se habla de ‘aprendizaje flexible’ solo se trata de aprendizaje a distancia impartido por medios electrónicos y donde el profesor no está presente. Somos realmente la única opción que ofrece todos los beneficios en un solo lugar, y los estudiantes pueden obtenerlo todo por una fracción del costo que pagarían si asistieran a una universidad tradicional. Eso es un punto clave”.

Un ambiente en línea flexible

Las clases en ITS se dictan a través de Blackboard Collaborate y el LMS es Moodlerooms. “Lo que nos fascina de Moodlerooms tiene que ver con una visión holística y estratégica. Primero, para nosotros, es un excelente punto de confluencia de miembros en cualquier situación de aprendizaje de cualquier usuario. En las escuelas tradicionales, existe una gran desconexión y a veces grandes brechas entre, por ejemplo, lo que hacen los estudiantes y lo que ven sus padres. Cuando se crea algún contenido en Moodlerooms, todo queda registrado, almacenado y los miembros pueden ingresar y revisarlo en cualquier momento. Eso mejora mucho nuestra capacidad para ayudar al estudiante a lo largo del camino de aprendizaje”, afirmó. “En segundo lugar, lo que me encanta de eso es el hecho de que Moodle sea tan ampliamente utilizado y aceptado, especialmente en la comunidad escolar internacional y en la del Reino Unido. Para nosotros es muy fácil colaborar con otras escuelas si todo usamos el mismo sistema y me enorgullece, además, porque ya es un éxito”.

Girls working on their computer at ITS Education Asia in Hong Kong. Photo: AFP Isaac Lawrence.
Estudiantes trabajando en sus computadores, en ITS Education Asia. Foto: AFP Isaac Lawrence.

Aprendizaje invertido

ITS maneja lo que se conoce como Flip learning o Pedagogía o Aprendizaje invertido, un enfoque moderno en que las siglas FLIP (en inglés) significan: F, ambiente flexible; L, cultura de aprendizaje; I, contenido intencional; y P, educadores profesionales. Harrington lo explica punto por punto: “Al brindar un ambiente flexible, permitimos a los estudiantes aprender donde y, en cierta medida, cuando quieran; aunque ciertamente el dónde depende enteramente de ellos, pues ‘en línea’ significa donde sea gracias a Blackboard Collaborate”, afirmó. “La cultura de aprendizaje se trata de enfocarse en los estudiantes, haciendo mayor énfasis en la profundidad de la exploración de temas fundamentales y en mucha reflexión y extensión de ideas de lo que ofrece el currículo tradicional. El contenido intencional significa que hay puntos que necesitan ser explicados por el profesor. No puedes dejar todo el aprendizaje en manos del estudiante; por eso nos aseguramos de identificar esos contenidos y hacerlos accesibles para todo el mundo. Y finalmente, el educador profesional significa, por supuesto, que la presencia de los profesores aún es increíblemente indispensable e importante en este modelo. Los profesores están disponibles para los estudiantes en todo momento; ellos se preocupan mucho más por la formación que por las calificaciones y de esta manera evalúan. Además, los motivamos a colaborar y formarse con otros profesores, para que puedan compartir ideas y crear un verdadero ecosistema de profesionalismo en el aprendizaje”.

Servicios educativos

Si bien ITS fue creado como una alternativa a la educación tradicional, los estudiantes necesitan igualmente ser parte del sistema, necesitan certificarse. “Por ello, ofrecemos caminos no tan convencionales para alcanzar las calificaciones necesarias. Ahora nos estamos enfocando principalmente en nuestras certificaciones en el Reino Unido, y entregamos el Certificado General Internacional de Educación Secundaria (IGCSE, por sus siglas en inglés) y el Nivel-A internacional; ambos se obtienen al final de la escuela secundaria en el Reino Unido. Estos son reconocidos en el mundo, por lo que permiten ingresar al mercado laboral o a la universidad en muchos países”.

Con el paso de los años, ITS añadió a su portafolio mayores calificaciones del Reino Unido y del Consejo Educativo de Tecnología y Negocios (BTEC, por sus siglas en inglés), cursos oficiales de admisión, asesoría profesional y planificación educativa. Además, esta fue la primera institución en Hong Kong en abrir un servicio de colocación escolar. “La idea es poder recibir con los brazos abiertos a cualquier estudiante en cualquier punto de su vida educativa y ayudarlo a lo largo del camino en todo lo que necesite, por el tiempo que lo requiera, y luego, cuando necesite avanzar, ayudarlo a identificar su meta y a alcanzarla. Esa es en realidad nuestra misión”, afirmó Harrington.

En cuanto a las mejores prácticas de ITS, el experto aseguró que solo tienen una: “Nuestra mejor práctica, que es además la raíz de nuestra filosofía y todo lo que hacemos depende de ella, es mantener al estudiante real, verdadera y honestamente en el centro de todo”, enfatizó. “La forma en que organizamos las cosas y cómo las planificamos siempre responden a la pregunta: ¿qué es lo mejor para el aprendiz? Esa es la mejor práctica que todo educador puede aplicar, y todo fluye a partir de ese punto y se subordina a eso. Ahí está lo que tienes que preguntarte primero y luego podrás decidir cómo organizarte alrededor de ese objetivo para conseguirlo”.

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* Danny Harrington, cofundador de ITS Education Asia.

Photography:

* AFP Isaac Lawrence.

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